Friday, April 11, 2008

In conversation with Virginia Pérez-Ratton and Tamara Díaz Bringas

Virginia Pérez-Ratton and Tamara Díaz Bringas are the co-curators of Doubtful Strait, an international art event, in San José, Costa Rica in 2007.

Cecilia Nuín: Would you please explain the exhibition’s title Doubtful Strait?

Tamara Díaz Bringas: The title came from the misunderstanding of the Spaniards looking for the route to the Indies, and it also refers to Central America as a doubtful strait which they never found. Then, the inter-oceanic channel issue has been weighting in our history. An episode has to do with the exhibition Noticias del Filibustero (News of the Filibuster), and currently with the issue of the widening of the channel. Also, we were interested in the title’s metaphorical sense as a point of connection to art from different generations and sensibilities, and to artists, architects, and anthropologists from all over the world. We linked the idea of Central America connecting as an isthmus. We wanted to pose a doubt of a more conected contemporary world, but at the same time exist more borders, more surveillance --more control.

CN: The inter-oceanic channel is an interesting perspective.

Virginia Pérez-Ratton: The channel fulfilled the Conquistadors’ expectations. Finally, it became man-made.

CN: I would like you to talk about how this group of exhibitions was curated.

VPR: Tamara and I worked together the whole exhibition. We had historic references framing the exhibit. On the one hand, we have two monographic exhibits. We decided to have Juan Downey’s retrospective, a Chilean artist who was unknown in Costa Rica, in spite of being internationally renown, and Margarita Azurdia, a Guatemalan. She worked in a way that anticipated history. Four exhibitions were articulated with the idea of Limites (Limits) as an axis across the whole exhibit. Even-though, we deal with filibusterism, the urban, and exchange. Everything is marked by a type of limit or no limit.

TDB: This is a space for the artists from Central America to be in dialogue with the local audience. We also thought of the idea of limit in art as a way of thinking, limits like insanity, fear, political, and institutional. This would resonate with a very flexible format in shows like Tráficos (Traffic) which deals limits negotiated in public space. It is about interventions in public spaces, and working with specific communities. Then, Rutas Intangibles (Intangible Routes) enters in dialogue, through drawings, with spatial limit.

CN: By the way of Limits, how can one connect the works Corresponding Lines by Liliana Porter, and Esrnesto Salmeron’s Ellos no son pobres?1

VPR: Something which characterizes Liliana Porter’s work is a constant questioning of the different levels of reality. The material level, the representation of a thing in a photograph, a print, or a drawing, through the object, and her imagination. This is to summarize her practice which is very complex. She also works on the idea of returning. In this case is the return home and to safety which many times is impossible or virtual. In Ernesto’s case, his work also deals with different levels of reality, because we see a video with children happily bathing in a river. Their reality is shouting, and pure joy in a pond in a tropical river. However, that is why is called They are not poor, wealth is in another place. A level that is not material wealth which to many people means that they are poor because they do not have a swim suit, and they are bathing there, and not in a pool. These are different levels of reality depending one’s point of view. Obviously, we make these connections based on the work presented. We did not know when we invited Liliana and Ernesto which works they were going to propose, but we had the intuition that they could work together. Similarly, the work Untitled by Shilpa Gupta speaks of the impossibility of dividing the sky --poetic, and nostalgic at once. Maybe, the only total thing in the world is the sky, which is impossible to divide in two, as is impossible to divide the joy of those children in two things. Part of the intention we had, especially, with Rutas and Limites was to work against the grain. Certain tendencies exist today to work with extremely mediated images which reflect media esthetics-- something that is visually aggressive. We wanted to work in a subtle way where the viewer has to concentrate in the pieces to be able to apprehend them deeply --this demands thought and reflection.

CN: What were you looking for when curating an event such as is Doubtful Strait?

TDB: It has to do with the city of San José becoming the art capital in Iberoamérica, and the initial support that Hivos2 gave to the project. These events have a responsibility with their places, and look for visibility. More than fifty artists came from everywhere, even-though, many did not need to be here to mount their pieces, it was important that they exchanged with each other to create a meeting space --a node.

VPR: I think, we wanted to transcend our own limits. Sometimes, Tamara and I have made exhibitions abroad like the Cuenca Biennial in Ecuador. This exhibition searched to strengthen our infrastructure. What is known at the international level about Costa Rica is TEOR/éTica, and El Museo de Arte y Diseño Contemporáneo, and I think that for the participating museums, it was a test to their capacities and spaces which are uneven, but things worked out fine. When one compares it with similar events in other places whether in Shanghai, the United States, or even Brazil, one sees errors and positive outcomes. So, I feel that we are nor better, nor worse than any event of this magnitude anywhere in the world.

CN: What does William Walker’s image means in the exhibit News of the Filibuster?

VPR: In 1855, in the struggle between liberals and conservatives in Nicaragua, the liberals brought William Walker as a mercenary to help them with the conflict. Walker was a Southern general, and a lawyer who spoke several languages. He had the Manifest Destiny as his mission. In reality, Walker’s intention was not to help Nicaraguans, but he was interested in bringing the slavery system to Central America. The Manifest Destiny is a thing the United States have internalized that they are the guides of the world. They are the ones who bring the plans of peace and democracy. Still, today this is absolutely evident with George Bush’s declarations who pretends to be the spiritual guide and an example of democracy. In the Manifest Destiny, it is considered that some people have no capacity to govern themselves. Walker believed that he had to come here to fix things. Then, a military campaign left from Costa Rica ending with Walker’s defeat, his exile, and finally he was executed by a firing squad in Honduras in 1957. The campaign in 1856 was important because it happened in a tumultuous time in history during a cholera epidemic, without a very structured army, and in the background were Cornelius Vanderbilt’s interests, and the route of the Transito3. We wanted with News of the Filibuster to call attention to the complexity of this historic enterprise, and bring it to the present for people to talk about filibusterism, and to reflect on the ways of domination, and intervention that exists today.

CN: With Pan-American ideals as a backdrop how did you extend ties to Latin America?

TDB: In News from the Filibuster for example, Carlos Motta’s work, SOA: Histories in Black and White was a newspaper with the history of US interventions in Latin America.

VPR: The ties are made with the Latin American artists present in all the exhibits. For example, a Central American, and a Chilean head the monographic exhibits. Except, in News from the Filibuster which focuses in Central America, Colombia, Cuba, Mexico, Puerto Rico, and Venezuela. The backyard that has suffered the most primal filibusterism. An event that includes a great number of artists, and spaces, and that is not a center of power like Sao Paulo, nor is Havana which has been changing the configuration of the biennial. Definitively, it has marked a new space. Central America has been a sort of no place. A thing kind of disappeared, and little by little, it has taken more space.

CN: It seems that Central America has been put in the map with Doubtful Strait.

VPR: Doubtful Strait has been the culmination of a previous work in an area where circuits have been permeated, and at the same time it has created something original in relation to other regions. For example, MERCOSUR has its biennial, but it does not have the unity that Central America has because the latter is in constant dialogue. Perhaps, it is because MERCOSUR is overpowered by Brazil’s strong presence. This would happen to us if it was Mexico; because it would take a bigger space. Central America has more or less equal countries. It has a colonial past, and it was one whole religious, military, political, and economic region. This gives it a different identity than the Antilles which being islands and having five languages do not have a strong communication. Since the 90’s, Central America is becoming unified.

CN: Could we talk some more about TEOR/éTica?

VPR: TEOR/éTica was founded in 1999 after I left my five year post as director of the Museo de Arte y Diseño Contemporáneo, I focused in the area of though production, and in exhibitions of small format. It has grown slowly, and I have been lucky in having a professional team committed with the identity of the project. So, I think that the most important thing that TEOR/éTica has it is the team’s strength. People call us “Los Teoréticos” because, really, whomever becomes a Teorético is a certain kind of person. Some of our objectives have been to investigate, promote, and disseminate the work of Central America and The Caribbean. To begin with we wanted to generate critical thought. Basically, we continue in the same path, on the one hand, we have the exhibitions, publications, seminars, workshops, events, and support to the artists. On the other, the library is open everyday and it has free access, and the center of documentation serves as a resource to many curators who research our archives.

CN: You mentioned a group of Nicaraguans that worked in this project.

TDB: The project is called Canal Central developed by Catalonian artist Antoni Abad. He worked with a group of 22 Nicaraguan immigrants. Each received a cellular phone with an integrated camera. They created their own stories which they posted in the Web. As second phase they promoted the channel in the web site Here you find various themes: housing, documents, tradition, and mixed families. They created a character called tico-nica which represents the off-springs already born here. So, they have a mean of unmediated communication without being seen as criminals, or the poor immigrant who is filing for social security. And the beauty is, that the project activated a sense of community. Probably, after four months that the project lasts, supported by Doubtful Strait, they will keep working because they have the web site, the program, the contacts, and they are super stimulated. It had a real effect.

About the curators
Virginia Pérez-Ratton is an artist, curator, and cultural worker. She was the first director of the Museo de Arte y Diseño Contemporáneo in Costa Rica. She is the founder and director of TEOR/éTica since 1999, an institution for the study and dissemination of Central American art. She curated several international biennials, and was a member of the jury for the Venice Biennial in 2001. She received the Principe Claus Award in 2002. In 1998, she published Centroamerica y el Caribe: a History in Black and White along with her curatorship for the Sao Paulo biennial.

Tamara Díaz Bringas is an art historian. She graduated from Havana University, and she has an MA in Arts from the University of Costa Rica. She is adjunct curator of TEOR/éTica since 1999, and is coodinator and editor for the Doubtful Strait project. She is an art critic for La Nación newspaper in San José, and she wrote a book about Costa Rican art called En el Trazo de las Constelaciones. She has made multiple curatorships in TEOR/éTica and other venues. She is co-curator with Virginia Pérez-Ratton of Iconofagia, a regional project for the Cuenca Biennial, Ecuador in 2004.

1 trans. They are not poor

2 Hivos, a Dutch organization, is the Humanist Institute for Cooperation with developing countries.

3 At the time, the major route between New York City and San Francisco ran through southern Nicaragua. The Accessory Transit Company [was] controlled by Wall Street tycoon Cornelius Vanderbilt. (Wikipedia),

This interview was published by Futuro magazin in March 2008

Virginia Pérez-Ratton y Tamara Díaz Bringas hablan sobre Estrecho Dudoso

En conversación con Cecilia Nuín.

Virginia Pérez-Ratton y Tamara Díaz Bringas son las co-curadoras de Estrecho Dudoso, un evento de arte internacional que se dio en San José, Costa Rica en el 2007.

Cecilia Nuín: Ahondando en Estrecho Dudoso ¿De cuál estrecho se habla?

Tamara Díaz Bringas: El título salió del mal entendido de los españoles buscando la ruta hacia las Indias y estudios que hicieron sobre Centroamérica como un estrecho dudoso y que nunca lo encontraron. Luego está lo del canal inter-oceánico que ha estado pesando en la historia de Centroamérica. Uno de los episodios tenía que ver con la exposición Noticias del filibustero, y en la actualidad el tema de la ampliación del canal. Nos interesaba la idea del título en un sentido metafórico, de ser un punto de conexión del arte, de sensibilidades y generaciones distintas, e incluir artistas, arquitectos y también antropólogos de todas partes del mundo. De una Centroamérica que se conecta como istmo, y por otra parte replantear una duda desde la región, dudar de que el mundo contemporáneo está tan conectado, pero a la vez hay fronteras con más dispositivos de seguridad, más vigilancia, y más control.

CN: Eso del canal inter-oceánico tiene una perspectiva interesante.

Virginia Pérez-Ratton: El canal vino a llenar las expectativas de los conquistadores. Finalmente, el estrecho de agua fue hecho por el hombre.

CN: Me gustaría que hablaran de como está formada esta gran muestra.

VPR: Tamara y yo trabajamos en conjunto toda la muestra. Por un lado, hay dos exposiciones monográficas. Estábamos de acuerdo en tener dos referencias históricas que enmarcaran la exposición. Entonces decidimos hacer una retróspectiva de Juan Downey, un artista chileno que en Costa Rica era absolutamente desconocido, a pesar de que internacionalmente tiene un gran renombre, y Margarita Azurdia que es guatemalteca. Ella ha trabajado de una manera que anticipa la historia. Y luego cuatro exposiciones de grupo articuladas con significado. La idea de Límites se armó como el eje principal que atraviesa la exposición, a pesar que se habla de filibusterismo, de lo urbano y de trueque, y siempre marcado por un tipo de límite o de no límite.

TDB: Pensábamos también que fuera un espacio para que la gente de Centroamérica estuviese en diálogo con interlocutores locales. La idea del límite en el arte como un modo de pensar, tanto como la cordura, la locura, el miedo, o los límites institucionales y políticos. Esto podía dialogar con un formato flexible con otras muestras como Tráficos que trata de como se negocian esos límites en el espacio público. Sobre todo se trata de intervenciones en espacios, talleres, o con comunidades especificas y luego esta Rutas Intangibles que a través del dibujo estaba dialogando desde otro sentido del límite.

CN: A propósito de Límites ¿Cómo se vinculan las obras Corresponding Lines de Liliana Porter y Ellos no son pobres de Ernesto Salmerón?

VPR: Hay algo en Liliana Porter que caracteriza su obra, y es un constante cuestionamiento de los diferentes niveles de la realidad. El nivel material, la representación de esa cosa en una foto, un grabado, o un dibujo, mediante el objeto, y la imaginación. Eso para resumir una obra que es muy compleja. Y también ella trabaja sobre la idea de volver a algún lugar. En este caso es el regreso al hogar, y a la seguridad que muchas veces es imposible o virtual. Y en el caso de Ernesto también habla de diferentes niveles de realidad, porque lo que estamos viendo es un video de unos niños que se están bañando felizmente. Su realidad es la gritadera y el disfrute de una poza en un río tropical. Por eso se llama Ellos nos son pobres, hay otro nivel que no es la riqueza material que para muchísima gente la pobreza es por que los niños no tienen vestido de baño y se están bañando allí y no en una piscina. Son diferentes niveles de realidad que se perciben según el punto de vista. Obviamente, son conexiones que uno hace a partir de la aparición de la obra. No sabíamos cuando invitamos a Liliana, y a Ernesto, que obras nos iban a proponer, pero había la intuición de que eran dos artistas que podían funcionar juntos. Es lo mismo que por ejemplo, la obra Sin Titulo de Shilpa Gupta que habla de la imposibilidad de dividir el cielo, muy poética, y a la vez nostálgica, talvez lo único total que hay en el mundo es el cielo, que es imposible dividirlo en dos, como es imposible dividir el disfrute de esos niños en dos cosas. Parte de la intención que tenía sobre todo Rutas y Límites era de trabajar a contracorriente. Hay ciertas tendencias actuales de trabajar con obras que son extremadamente mediáticas que entran dentro de la estética de los medios de comunicación, y de lo muy agresivo visualmente. Y queríamos trabajar cosas sutiles donde el espectador tiene que insertarse en las obras para poderlas captar profundamente. Eso exige pensamiento y reflexión.

CN:¿Qué se pretende al montar un evento como es Estrecho Dudoso?

TDB: Tiene que ver con San José como capital iberoamericana de la cultura y al impulso inicial que Hivos estimuló con su aporte. Estas operaciones buscan visibilidad o un intercambio efectivo. Por eso vinieron más de cincuenta artistas, y aunque muchos de ellos no hubieran necesitado venir a montar su obra, era importante que intercambiaran y crear un espacio de encuentro --un nodo.

VPR: Creo que era trascender nuestros propios límites. De vez en cuando Tamara y yo hemos hecho exposiciones como la Bienal de Cuenca en Ecuador. Esta exposición buscaba potenciar la infraestructura que tenemos, porque internacionalmente lo que se conoce de Costa Rica es TEOR/éTica y el Museo de Arte y Diseño Contemporáneo. Funcionó relativamente bien, sobretodo cuando uno lo compara con eventos en lugares como Shangai, o en Africa, no solo a nivel de vías de desarrollo, pero también a nivel del mundo desarrollado. Muchas veces uno va a una bienal en Europa, Estados Unidos, e incluso Brasil y ve una serie de fallas, así como una serie de aciertos. Entonces, no estamos ni mejor, ni peor, que ningún evento de esta magnitud en otro lugar.

CN: ¿Qué significa la imagen de William Walker en Noticias del filibustero?

VPR: En 1855, en las luchas entre liberales y conservadores en Nicaragua, los liberales traen a William Walker como mercenario. Walker era un general surista, abogado que hablaba varias lenguas. El tenía el Destino Manifiesto como su misión. En realidad la intención de Walker era ampliar el sistema esclavista hacia Centroamérica. El Destino Manifiesto es algo que los Estados Unidos han tenido metido que ellos son los guías del mundo. Ellos son los que llevan los destinos de paz y de democracia. Todavía hoy es evidente con las declaraciones de George Bush, que el pretende ser el guía espiritual, y el ejemplo de la democracia. En el Destino Manifiesto se considera que hay gente que no tiene la capacidad para auto manejarse. Y eso era lo que creía Walker, y tuvo que venir a arreglar las cosas. Entonces, hubo una campaña militar que salió de Costa Rica que culminó con la derrota de Walker, el posterior exilio, y finalmente fué fusilado en Honduras en 1957. La campaña de 1856 se llevó a cabo en un momento duro en la historia centroamericana, durante una epidemia del cólera, con ejércitos poco estructurados y matizada por una serie de intereses de Cornelius Vanderbilt, y la ruta del Tránsito. Lo que queríamos con Noticias del filibustero era llamar la atención sobre la complejidad de esa gesta histórica, y traerlo al presente para que la gente hablara sobre el filibusterismo actual y que reflexionara las formas que existen de dominación e intervención.

CN:¿Cómo se atan con el panamericanismo esos vínculos hacia Latinoamérica?

TDB: En Noticias del filibustero, SOA: Historias en Blanco y Negro de Carlos Motta es un periódico con las intervenciones norteamericanas en Latinoamérica.

VPR. Tenemos una centroamericana y un chileno en las exposiciones monográficas. En cada exposición, excepto en Noticias del filibustero que esta más concentrado en la región formada por Centroamérica, Colombia, Cuba, México, Puerto Rico, y Venezuela. El backyard que ha sido presa del filibusterismo más primario. De pronto hay un evento que incluye una cantidad de artistas, y sedes y que no es en un centro de poder como Sao Paulo, ni es tampoco La Habana que ha sido el epicentro de Latinoamérica. Centroamérica ha sido una especie de no lugar. Una cosa como desaparecida y poco a poco ha ido tomado más espacio.

CN: Parece que Centroamérica se ha puesto en el mapa con Estrecho Dudoso.

VPR: Estrecho Dudoso es la culminación de un trabajo previo de la región, y al mismo tiempo se ha creado algo original. Por ejemplo, el MERCOSUR tiene su bienal, pero no tiene la cohesión que tiene Centroamérica ya que hay un constante diálogo. Talvez porque MERCOSUR esta teñido con la presencia de Brasil que es una potencia. Es lo que nos pasaría a nosotros si fuera México ya que tomaría un espacio muy grande. Centroamérica son países más o menos equivalentes. Hay un pasado colonial, y fue una sola región política, militar, económica y religiosa. Y hace que tenga una identidad diferente, que Las Antillas que por ser islas y tener cinco idiomas no hay una comunicación fuerte. Centroamérica desde mediados de los años 90 viene confibrandose.

CN: ¿Podríamos ampliar un poco sobre TEOR/éTica?

VPR: TEOR/éTica surgió en 1999 después que yo estuve como directora del Museo de Arte y Diseño Contemporáneo por cinco años. Me planteé concentrarme en la generación de pensamiento, y también en exposiciones de pequeño formato. Se ha ido construyendo poco a poco y he tenido la suerte de contar con un equipo profesional, comprometido con la vocación y la identidad del proyecto. Entonces, creo que lo más importante que tiene TEOR/éTica es la solidez de equipo. La gente nos llaman “Los Teoréticos” porque el que se convierte en Teorético es un tipo de persona. Ciertos objetivos eran investigar, promover y difundir la obra de Centroamérica y del Caribe. Eso como un principio, pero también generar un pensamiento critico. Básicamente, hemos continuado en la misma articulación, por un lado las exposiciones, las publicaciones, apoyo a los artistas, seminarios, talleres, y eventos. La biblioteca esta abierta todos los días y es de acceso libre, y el centro de documentación que le ha servido a muchos curadores para consultar nuestros archivos.

CN: Tú has mencionado un grupo nicaragüense que ha trabajo en este proyecto.

TDB: El proyecto se llama Canal Central que desarrolló el artista catalán, Antoni Abad. La decisión fué que trabajara con inmigrantes nicaragüenses. A cada uno se le proporcionó un teléfono celular con cámara integrada. Ellos construyen sus propias historias que cuentan en la Red. Una segunda fase fué promocionar este canal en la página y allí tú encuentras temas de viviendas, papeles, tradiciones, y familias mixtas, y crearon un carácter tico-nica, que son los hijos que ya son nacidos aquí. Ellos tienen un medio de comunicación, sin mediación, sin que se les vea como el delincuente, o el inmigrante pobre que llena la caja de seguro social. Y lo lindo ha sido que esto activó una comunidad. Probablemente, después de Estrecho Dudoso, ellos seguirán funcionando ya que tienen la página, la programación, el contacto y están súper estimulados. Tuvo un efecto real.

Sobre las curadoras de Estrecho Dudoso

Virginia Pérez-Ratton es artista, curadora y gestora cultural. Primera directora del Museo de Arte y Diseño Contemporáneo de Costa Rica, fundadora de TEOR/éTica, que dirige desde 1999 para el estudio y difusión del arte regional centroamericano. Ha sido curadora para varias bienales internacionales, miembro de Jurado de la Bienal de Venecia y Premio del Príncipe Claus para la cultura y el desarrollo en el 2002. En 1998 publicó un volumen llamado “Centroamérica y el Caribe, una historia en blanco y negro”, con motivo de su curaduría regional para la bienal de Sao Paulo.

Tamara Díaz Bringas es historiadora de arte, graduada de la universidad de la Habana, y tiene una maestría en artes de la Universidad de Costa Rica. Curadora adjunta de TEOR/éTica desde 1999, es la coordinadora editorial del proyecto. Ha sido critica de arte del diario La Nación en San José y ha escrito un libro sobre arte costarricense llamado “ En el trazo de las constelaciones”. Ha realizado múltiples curadurías tanto en TEOR/éTica como en el Museo de Arte y Diseño Contemporáneo y otras sedes. Co-curadora con Virginia Pérez-Ratton de Iconofagia, un proyecto regional para la bienal de Cuenca, Ecuador, 2004

Wednesday, April 2, 2008